水熊或稱水熊蟲(Water Bear),是對緩步動物門生物的俗稱。水熊這種小型動物主要生活在淡水的潮濕土壤以及苔蘚植物的水膜中,少數種類生活在海水的潮間帶。有記錄的大約有900餘種,其中許多種是世界性分佈的。在喜馬拉雅山脈(6000m以上)或深海(4000m以下)都可以找到牠們的蹤影。此外人類還發現水熊可在真空中生存。
歐洲太空總署實驗顯示,一種名叫水熊的微型無脊椎動物能夠倖存於太空的真空環境中。這是迄今地球上第一種能夠存活於低壓、強輻射的太空苛刻條件下的動物。
 
水熊是一種緩步類動物,是行動緩慢、微小的無脊椎動物,牠與節肢動物有親緣關係,生有四個體節和八條腿,生活於水中或潮濕的苔蘚上。在地球上牠是一種幾乎無法被摧毀的動物。牠們能夠存活於強壓、高強度輻射和幾年內處於乾旱缺水條件下。
為了進一步測試牠頑強的耐久性,2007年9月,瑞典克利斯蒂安斯特大學的英根瑪律-強生和同事們在歐洲太空總署FOTON-M3任務中採集了哈薩克兩種乾燥環境生存的水熊,在太空實驗中測試了水熊的太空環境承受能力,該實驗進行了一系列太空測試。經過為期10天的暴露於太空環境,FOTON-M3任務結束將水熊返回地球。
 
在對其中一種水熊物種的太空測試中,68%的實驗樣本可承受來自太陽的高能量輻射。其中多數實驗樣本能夠產卵,並成功孵化。但是僅有少數實驗樣本能夠承受太陽的紫外線光,在太空中太陽的紫外線光是地球表面上的1000倍。
在進行該項實驗之前,僅有苔蘚和細菌被人們知道可以倖存於真空和太空放射線環境下。美國北卡羅萊納州大學發展生物學家鮑勃-戈爾茨坦說「在此之前我們知道沒有任何動物能夠倖存於開放的太空環境,然而目前這項研究發現水熊能夠在太空環境下生存10天,值得注意的是牠們能夠生育健康的胚胎。」
 
 
20160317 3 1 pic20160317 3 pic